2亿美元收购初创企业Xnor.ai !苹果“补强”式收割还在继续

来源 :AI报道 时间 : 2020-01-20 10:52:07

苹果又对AI初创公司下手了。

据外媒Geekwire报道,近日苹果以约2亿美元收购了总部位于西雅图的Xnor.ai。Xnor.ai成立于2017年,在边缘AI技术方面名气初显。

虽然双方对于收购行为不置可否,但苹果曾在一封电子邮件中对美国财经媒体 CNBC 表示,“苹果不时会收购规模较小的科技公司,我们通常不会讨论我们的目标或计划。”每当苹果证实自己收购了一家公司时,都会做出同样的反应。


不谋而合

2019 年,Xnor.ai开发了能够在太阳能或硬币大小的电池上运行的独立 AI 芯片,可以自动监控杂货店货架的 Gizmo。除此之外,Xnor.ai与 Wyze Labs 达成协议,将其基于边缘的人员识别技术安置到 Wyze Labs 低成本安全摄像机中。

Xnor.ai开发的产品可不必依赖于云计算,直接在智能手机、摄像头、无人机甚至嵌入式低功耗移动CPU等设备上运行。基于其优秀的边缘计算能力,2019年9月,Xnor.ai进入了《福布斯》所提名的美国最有前途的人工智能公司名单上,排名第 44 位。

此外,Xnor.ai 承诺完全保密数据,这与苹果近年来多次强调的用户隐私政策不谋而合。技术能力强、完全保密数据让Xnor.ai入了苹果的“视线”,被苹果花大价钱收购。这也是继2016年花费2亿美元收购西雅图AI创业公司Turi之后,苹果再次“花大价钱”买下的AI创业公司。

基于一直被用户吐槽“以蠢著称”的Siri,消息人士指出,苹果可能会将 Xnor.ai 的技术整合到未来的 iPhone 机型中,改进 Siri 以及其他基于人工智能和机器学习的任务,或者用于苹果为应用程序开发者提供核心边缘计算能力。

抢人

对于科技公司来说,人才和知识产权是企业发展的核心要点。有了人才,才能设计出新的东西;有了知识产权,才能保护产品并获得盈利。通过收购的方式获取人才和知识产权,是许多大企业都会走的“捷径”,如 Google、Facebook 、Microsoft 和BAT等科技公司都比较钟意于利用收购来扩充人工智能人才储备,增强自己的产品。

其中,美国的企业收购案,在各企业发展史中的占比居高不下。据Crunchbase称,微软自1975年成立以来平均每年收购五家企业,约220家;谷歌到目前为止已经收购了233家公司,平均每年收购超过10家。
事实上,苹果近年来在人工智能领域一直处于“奋起直追”的状态,收购了包括Turi、Emotient、VocalIQ等诸多初创公司,其企业收购量跑到了谷歌、Facebook 和微软的前面。

此外,早在2014年,苹果就在亚马逊和微软的总部所在地——西雅图设立了一个工程办公室,通过招人才、挖墙角等形式扩充人才储备。时至今日,苹果原来的工程办公室已经发展为AI研究中心,员工也已经增加到了2000人。

2018年5月,蒂姆·库克曾对外表示,“仅在过去6个月里,苹果就收购了20 至25家公司。”

2019年5月,蒂姆·库克再次透露,苹果近年来一直保持着对小公司的高频率收购,平均2-3周就会买下一家公司,核心目的就是获取人才与知识产权。

据Geekwire报道,Xnor.ai的员工现在已经开始收拾东西搬到苹果去了。

在消费者业务端发力AI

从近年苹果在 AI 初创团队的收购案来看,主要还是围绕核心消费者业务展开。

在应用上,2018年2月,苹果收购了语音科技初创公司PullString,其技术被用于支持与Alexa和Google Home Assistant的对话接口,能够改善Siri会话能力,让Siri更加“聪明”;

2018年3月,收购数字杂志出版平台Texture,该平台可以为各种各样的大型期刊提供了类似Netflix的订阅模式,这也被认为苹果进军内容服务领域的标志性事件;

2018年8月,收购AR(增强现实)显示器公司Akonia,随后苹果曾在iPad上大力推广使用AR,并将Akonia的HoloMirror技术应用到苹果的AR眼镜或其他AR相关产品……

在服务和功能方面已经铺展开的苹果,在数据保护与分析方面的表现却常被用户诟病。有分析称,Xnor.ai的加入将使苹果的底层和芯片技术得到加强,在数据保护能力方面或有不错的提升。

此外,苹果此前还收购了可以帮助开发者搭建推荐引擎、识别欺诈行为、分析消费者使用习惯、更好地定位潜在用户等开发和管理服务的Turi,可以记录面部肌肉运动,并根据其计算模型来分析出面部表情,分辨出喜悦、愤怒、悲伤等情绪的Emotient等。

作为“钥匙”打开汽车服务生态

从收购的企业来看,除了在手机发挥作用之外,苹果还将其布局在自动驾驶领域里,用iPhone的功能作为“钥匙”来打开汽车服务生态。

2015年,苹果的“泰坦计划”被曝光,开始进入智能汽车领域造车。当时苹果大举招募各界英才,在总部附近建立了一座汽车实验室,其规模曾经空前庞大,研发人员超过5000名。不过,从偶尔“泄露”的消息来看,苹果的“泰坦计划”的进展似乎并不顺利。在不熟悉的汽车制造领域,以轻资产为主的苹果显然有些“hold不住”,走向了汽车领域的另一条道:无人驾驶技术系统的研发。

2019年6月,苹果收购前百度首席科学家吴恩达团队的自动驾驶公司Drive.ai,该公司的主要发力点是自动驾驶后装市场,通过提供激光雷达等硬件套件,将车辆改装为自动驾驶汽车。Drive.ai的优势在于其拥有完整的自动驾驶技术平台,瞄准高级别L4/L5级自动驾驶,已经面向公众开放的自动驾驶乘车服务。通过收购,苹果获得Drive.ai的一些自动驾驶汽车和其他资产。

除此之外,苹果在“自动驾驶大脑”方面也下了不少功夫。2019年2月20日,苹果向美国最高级别的汽车安全监管机构——国家公路交通安全管理局(NHTSA)提交了文件,概述了如何确保自动驾驶系统正常运作等内容。苹果的文件显示,“我们相信自动驾驶系统(ADS)有望在三个关键领域极大提高驾驶体验:改善道路安全、增加移动出行和实现更广泛的社会福利。”

2019年12月,美国专利商标局(U.S. Patent and Trademark Office)新授予了苹果公司52项专利,有专为未来自动驾驶汽车设计的VR头显,与电动汽车相关、能够加固支撑多个电池的汽车地板等。

据消息报道,目前苹果的招聘页面有许多与机器人、自动驾驶系统和其他平台相关的职位,而这些都是自动驾驶汽车的关键。

一边自研,一边加紧收割,苹果在人工智能竞赛中的羽翼日趋丰满与强壮。

但如果从产业发展的视角去审视苹果、微软等成熟资本对AI新生独角兽的收购,这或许也可以解读出,为什么在美国这个商业气氛浓郁的AI发源地,5G、机器人、自动驾驶等新兴产业却再难出现巨头。

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